vrijdag 19 september 2014

Pure boekenliefde

Gabrielle Zevin,
The Storied Life of A.J. Fikry (2014)
Roman, 272 pp.
Nederlandse editie: De verzamelde werken van A.J. Fikry, boekhandelaar
5 september 2014


Ik denk niet dat er hier veel mensen zijn die Silas Marner (1861) van George Eliot hebben gelezen, maar het stond op de lijst voor mijn eerste jaar Engels en het ging over een arme wever (Silas M.) die een akelig leven heeft, alle vertrouwen in de mensheid kwijt is en nu alleen nog leeft voor het goud dat hij oppot van zijn schamele inkomentje. En op een kwade dag wordt ook dat nog gestolen. Silas zakt weg in de allerdiepste depressie, totdat er plotseling een snoezig tweejarig meisje met gouden lokken in zijn huisje opduikt. Haar ongehuwde moeder wordt even later dood gevonden en Silas besluit het meisje te houden. Zijn leven heeft weer zin en hij komt langzaam uit zijn isolement.

Hoewel het nergens met zoveel woorden staat, heeft Gabrielle Zevin haar lieve feel good verhaal duidelijk op Silas Marner gebaseerd. Hier is de hoofdpersoon een nukkige boekverkoper van rond de veertig (A.J. Fikry) die vorig jaar zijn vrouw aan kanker heeft verloren en als enig lichtpuntje nog een zeldzame eerste editie van een jeugdwerk van Edgar Allen Poe heeft, van de opbrengst waarvan hij straks rustig kan gaan leven. Maar op een ochtend is het weg. En even later treft hij in plaats daarvan een allerschattigst klein meisje in zijn boekhandel aan, met een briefje erbij: of hij goed voor Maya wil zorgen. Enkele dagen daarna blijkt dat haar alleenstaande moeder zelfmoord heeft gepleegd en uiteindelijk besluit A.J. het meisje te adopteren. Zijn leven heeft weer zin en hij komt langzaam uit zijn isolement.

vrijdag 12 september 2014

De Tien Mooiste

Ik ben getagd! Dat wil zeggen, Barbara van Lalagè leest heeft mij genomineerd om in navolging van haarzelf mijn tien favoriete boeken op een rijtje te zetten. Ik schreef onlangs al, in een bespreking van een boek over Middlemarch en George Eliot, dat het mij altijd verbaast dat er mensen zijn die één favoriet boek hebben. "Wat is jouw favoriete roman aller tijden? Als ze mij die vraag zouden stellen, zou ik meteen verzand raken in een hele lijst met favoriete boeken. Er is niet één boek waaraan ik mijn hart heb verloren, maar er zijn verscheidene die ik op verschillende manieren allemaal schitterend vond. Ik kan me onmogelijk monogaam binden aan slechts eentje. Geef mij maar een harem van mooie romans."

Maar zelfs me beperken tot de tien mooiste romans die ik ooit heb gelezen is nog een te grote opgave. Dertig jaar geleden was dat zeker gelukt, maar nu heb ik teveel keus. Daarom ben ik zo vrij geweest de vraag een beetje te herinterpreteren en heb ik ervan gemaakt: "Wat zijn de mooiste romans die je de afgelopen jaren hebt besproken waarvan je vindt dat ze meer aandacht verdienen."  Dus niet de prachtige overbekende klassiekers, niet de prachtige goed verkopende eigentijdse romans, maar de onderbelichte juweeltjes die ik las sinds januair 2008, toen ik serieus begon met boekbesprekingen.

In alfabetische volgorde van schrijversnaam:

zondag 7 september 2014

Onthutsende levens

Susan Barker,
The Incarnations (GB 2014)
Roman, 348 pp.
(Nog?) niet in het Nederlands vertaald
31 augustus 2014


Beijing in de aanloop naar de Olympische Spelen van 2008. Taxichauffeur Wang Jun heeft een stalker. En wat voor één. Niet alleen kent deze persoon de exacte details van zijn privéleven en weet hij/zij alles van zijn vrouw en dochter, de stalker laat brieven achter in de taxi van Wang, waarin hij/zij beweert dat zij tweeën al 1400 jaar zielsverwanten zijn. Dit is zo bizar en verontrustend dat Wang met de brieven naar de politie gaat, maar die kijkt hem alleen meewarig aan en doet verder niks. De brieven blijven echter komen.

Ze vertellen met adembenemende directheid de schokkende levens van China's zonen en dochters uit diverse periodes uit de geschiedenis van het land, te beginnen met de zoon van een zevende-eeuwse heks die zijn zwakbegaafde zuster verkracht, van twee straatjongens die in de dertiende eeuw door de hordes van Dzjengis Khan als slaven mee worden gevoerd naar de Gobi Woestijn, van de concubines van een sadistische keizer uit de Ming dynastie, van een arme vissersjongen uit de tijd van de Opiumoorlogen, tot een tweetal schoolmeisjes ten tijde van Mao's Culturele Revolutie. Dit klinkt allemaal niet bepaald opwekkend en aantrekkelijk, maar de levensverhalen zijn met zoveel onthutsende kracht geschreven dat ze je volledig opslokken, ook al lopen ze allemaal slecht af.

dinsdag 2 september 2014

Kijken en bekeken worden

Maggie Gee,
My Driver (GB 2009)
Roman, 344 pp.
Niet in het Nederlands vertaald
11 juli 2014


My Driver is een sprankelende komedie met hier een daar een zwarte randje. De Britse Trevor (loodgieter) en zijn ex-vrouw Vanessa (schrijver), allebei rond de 60 en alweer vele jaren uit elkaar, zijn heel toevallig tegelijkertijd in Oeganda, maar weten dat niet van elkaar. In de loop van het verhaal kruisen hun wegen elkaar meerdere keren zonder dat ze dat in de gaten hebben, maar als na een tijdje duidelijk wordt dat de schrijver haar personages aan het eind echt wel samen laat komen, wordt het elkaar steeds weer mislopen een leuk soort doorlopende grap.

Trevor logeert bij de Oegandese Mary Tendo, vroeger in Engeland de hulp van Vanessa, maar nu een succesvolle (en bazige) dame met een leidinggevende functie in het luxe Sheraton Hotel. Dat is, ook alweer heel toevallig, tevens het hotel waar de schrijversconferentie van Vanessa plaats vindt. Maar omdat Vanessa niet weet dat Mary inmiddels in het Sheraton werkt, lopen de twee elkaar steeds nét mis - net als Trevor en Vanessa, en ondanks verwoede pogingen van Vanessa om haar voormalige hulp te lokaliseren.

zondag 24 augustus 2014

Wraak of gerechtigheid

Alexandre Dumas
The Count of Monte Cristo (Frankrijk 1844-46)
Roman, 1130 pp.
Nederlandse editie: De graaf van Monte Cristo
22 augustus 2014


Larger than life. Dat kun je zowel van deze populaire dikke pil en zijn held zeggen als van hun geestelijke vader. Alexandre Dumas was een uit de kluiten gewassen, uitbundige, genereuze figuur, die steevast meer geld uitgaf dan hij had, er hordes maîtresses op nahield (een stuk of veertig als we de geruchten mogen geloven) en naast tenminste vier onwettige kinderen een onwaarschijnlijk groot aantal boeken en toneelstukken produceerde. Hij was zelf de zoon van een herbergiersdochter en een eigenzinnige generaal die carrière maakte onder Napoleon. De generaal was op zijn beurt geboren  uit een liaison van een Franse markies met ene Marie-Cessette Dumas, een zwarte slavin uit Saint-Domingue in de Cariben.

Alexandre Dumas op 27-jarige leeftijd
Als je deze levensgeschiedenis in een roman zou verwerken, zou het allemaal al gauw over the top zijn. Het verhaal over de graaf van Monte Cristo is minstens zo over the top, maar is wonderlijk genoeg eveneens (grotendeels) waar gebeurd. Het is gebaseerd op de ware geschiedenis van een jonge schoenmaker, die door drie jaloerse vrienden ten onrechte wordt aangegeven als spion, waarna één van deze 'vrienden' zijn verloofde inpikt en de jongeman zelf zeven jaar in de gevangenis spendeert. Na zijn vrijlating komt de schoenmaker, dankzij de erfenis van een medegevangene waarmee hij vriendschap heeft gesloten, in het bezit van een enorm fortuin. Hij geeft zich in vermomming uit voor een Italiaanse geestelijke en neemt incognito wraak op de drie mannen die hem verraden hebben, door ze één voor één te vermoorden.

vrijdag 15 augustus 2014

De prijs van de macht

John Williams,
Augustus (VS 1972)
Roman, 317 pp.
In het Nederlands onder dezelfde titel verschenen
14 augustus 2014


Augustus (dat ik in het oorspronkelijke Engels las en niet in de onlangs verschenen vertaling) was in zijn eigen tijd de meest bewonderde roman van John Williams. Het is echter de vraag of dit boek, na de spectaculaire verkoopsuccessen van Stoner en Butcher's Crossing, hier nu met net zoveel enthousiasme en warmte zal worden ontvangen als zijn beide voorgangers. Zelf las ik de eerste helft van dit boek met een licht gevoel van teleurstelling. Niet dat ik een soortgelijk boek als de eerdere romans verwachtte; dat lag gezien het onderwerp (het leven van de eerste keizer van het Romeinse Rijk) niet zo voor de hand. Maar ik hoopte stiekem toch wel een beetje op een boek van het kaliber en de schoonheid van Marguérite Yourcenars roman Herinneringen van Hadrianus (over een veel latere Romeinse keizer). Gelukkig wordt het boek na een moeizaam deel 1 in deel 2 al interessanter en is deel 3 ronduit subliem. Lees deze bespreking dus vooral tot het einde toe door.

zaterdag 9 augustus 2014

Oeganda: aapjes kijken

Het is doodzonde dat iedereen bij de naam Oeganda meteen denkt aan de krankzinnige dictator Idi Amin of aan vechtende rebellen. Idi Amin is al lang dood en de binnenlandse situatie is al jaren stabiel. Net zo jammer is het dat de meeste mensen heel Afrika over één kam scheren en denken dat het gehele continent geteisterd wordt door burgeroorlog en ebola. Oeganda is anno 2014 een veilig en ebolavrij land en er is (behalve voor homo's en lesbiënnes helaas) geen enkel beletsel om dit land te bezoeken, dat niet voor niks als bijnaam de Parel van Afrika heeft. Het heeft een overweldigende hoeveelheid natuurschoon, hele leuke mensen en is samen met Rwanda en Congo het enige land ter wereld waar berggorilla's leven. Er zijn nog maar ongeveer 800 van deze zeldzame dieren en ik heb een paar daarvan op enkele meters afstand in het wild gezien. Maar het land heeft nog veel meer te bieden. Reisgegevens

Periode:  juli/augustus 2014.
Soort reis:  natuurrondreis.
Organisatie:  Habari Travel (van harte aanbevolen; kijk voor meer info onderaan op deze pagina).
Accommodatie: eenvoudige, maar smaakvol ingerichte en fraai gelegen lodges.
Bezocht: Entebbe, Murchinson Falls NP, Kibale Forest NP, Queen Elizabeth NP, Lake Bunyoni, Bwindi NP, Kisoro, Lake Mburo NP.
Weer: aangenaam warm (rond de 25º C), met een enkele keer een bui.

donderdag 7 augustus 2014

Terug uit de parel

Gisteren ben ik veilig, zonder opgegeten te zijn door wilde dieren en zonder enge dingen meegemaakt te hebben, teruggekeerd uit Oeganda. Het ergste dat me is overkomen dat ik tijdens het dansen met een zang- en dansgroep uit het plaatselijke weeshuis de dansvloer (=het grasveldje) werd opgesleurd, uitgleed en mijn enkel verzwikte.

Wegblokkade in de buurt van de Congolese grens
Het spannendste dat we hebben meegemaakt was een olifant op de weg in de buurt van de grens met Congo die zich iets minder laconiek gedroeg dan olifanten meestal doen. Olifanten uit Congo (die heel brutaal zonder visum de grens over trekken) zijn door de aanhoudende onrust in dat land gauw geïrriteerd. Normaal gesproken waarschuwen olifanten vóór een aanval eerst door flink met de oren te klapperen en te trompetteren. Hier ging dat wat abrupter. Wij reden op een mooie ochtend met onze twee 4x4s over een smal weggetje, toen we op een olifant stuitten die daar overdwars de weg blokkeerde. Je zou verwachten dat het beest als reactie op onze komst de bosjes in zou sjokken, maar deze keerde zich onverwacht frontaal naar ons toe en begon op ons af te rennen, kennelijk met de bedoeling om de strijd met onze auto's aan te gaan. Onze ervaren chauffeurs verblikten geen moment en gingen als een razende in de achteruit. Daarop staakte de olifant de achtervolging en ging hij weer overdwars op de weg staan. Wat toen volgde, is een beetje anticlimactisch: de chauffeurs klommen uit de auto, begonnen met steentjes te gooien, met als resultaat dat het dier aftaaide en in het struikgewas verdween. En dat was dus verreweg ons spannendste moment. Onveilig hebben we ons geen moment gevoeld.

Voor de rest was het alleen maar mooi en schitterend en prachtig. Oeganda wordt ook wel de Parel van Afrika genoemd en daar is niks overdrevens aan. Deze verwende reizigster vond het één van de mooiste bestemmingen waar ze tot nu toe is geweest. Binnenkort hoop ik hier een wat langere reisimpressie met meer foto's te posten, zodat iedereen zelf kan zien en lezen hóe mooi en schitterend en prachtig het precies was.

PS Aarzel om niet om je eigen commentaar toe te voegen. Ik stel het zeer op prijs als mensen de moeite nemen om reacties of aanvullingen te plaatsen! Heb je dit boek besproken op je eigen blog? Plaats dan s.v.p. een link bij de reacties.